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¿Se ha perdido la Gran Biblioteca de Tombuctú?

lilaaz1lineasdetextos“…me sentí personalmente herida por los primeros informes de que uno, dos, o todas las bibliotecas famosas de Tombuctú habían desaparecido”.

 


como las pulgadas de desierto en el sur de la ciudad de Tombuctú, la arena se deposita en tu piel y el aire se siente pesado en los pulmones. Cuando viajé allí hace nueve años, la mítica ciudad, el hogar de los santuarios de trescientos treinta y tres santos sufíes, dejó una impresión sombría, templada solo por las selectas maravillas bajo un cristal en el “Baba Centro Ahmed”, un edificio en el que, hasta el pasado viernes, se encuentran entre sesenta y cien mil manuscritos que se remontan hasta el siglo XIII. Otras bibliotecas más pequeñas y colecciones privadas contienen muchos más. Hasta la semana pasada, se estimó el número total de manuscritos históricos en Tombuctú y su región circundante en aproximadamente doscientos mil.

Porque los había visto, y porque duele físicamente cada vez que nuestro patrimonio colectivo es atacado salvajemente, me sentí personalmente herida por los primeros informes de que uno, dos, o todas las bibliotecas famosas de Tombuctú habían desaparecido. Más tarde, también se informó que un hombre había sido quemado vivo por gritar “Viva Francia!” poco antes del ataque final, y que la municipalidad de la ciudad había sido destruida por el fuego, junto con la oficina del gobernador.

El alcalde de Tombuctú, Halle Ousmane Cissé, encontró desde hace diez meses refugio en la capital de Mali, Bamako, e incluso él solo posee información de segunda mano. Desde el comienzo de la intervención francesa, teléfonos y líneas eléctricas han estado caídas en Tombuctú. El domingo pasado, sin embargo, Cissé recibió una llamada telefónica de su agregado de comunicaciones, el cual apenas había podido escapar de la ciudad. Se le dijo que el “Centro Ahmed Baba” había sido quemado, y que más de la mitad de sus manuscritos habían sido consumidos por el fuego. “Lo que está sucediendo en Tombuctú es dramático”, dijo Cissé a la prensa francesa ayer. “Esto es un crimen que ha sufrido el patrimonio cultural de mundo”. Sin embargo, también parecía dar a entender que no todos los manuscritos de la ciudad habían sido destruidos.

Jean-Michel Djian, un escritor francés que se especializa en la cultura de África Occidental, y es autor de un libro reciente, “Los manuscritos de Tombuctú”, confirmó por teléfono anoche que partes de las diversas colecciones estaban seguras. “La gran mayoría de los manuscritos, alrededor de cincuenta mil, son en realidad alojadas en las treinta y dos bibliotecas de la familia “Ciudad de los Santos 333”, dijo. “Estos son al día de hoy protegidos”. Djian también reveló que Abdel Kader Haidara, el propietario de la biblioteca de su familia “Mamma Haidara”, había transportado, hace dos meses, más de quince mil de sus manuscritos a la capital con el fin de protegerlos. Djian dijo que lo mismo puede decirse de los varios miles de manuscritos de la “Fundación Kati” de Tombuctú. “El resto”, agregó con la voz quebrada, “se desconoce”.

En abril de 2012, Tombuctú, una vez la gran capital espiritual de África, fue asaltada por dos grupos rivales tuareg rebeldes: los nacionalistas que declararon la secesión en el norte de Mali, y los islamistas de Andar Eddine que han tratado de aplicar la sharia. Un par de meses más tarde, los insurgentes de Al Qaeda en el Magreb Islámico (AQMI) entraron y arrebataron el control a los otros grupos. Demolieron la mayor parte de los santuarios sufíes, prohibidos por ellos como idolátricos, rompieron la estatua de un hombre montado en un caballo con alas, enarbolaron su pabellón negro, y comenzó un régimen de terror.

Desde el siglo XV, Tombuctú había sido no solo un epicentro del comercio en la ruta de las caravanas a través del Sahara, sino también, gracias a su próspera mezquita y universidad, un oasis de aprendizaje y alfabetización. Fundada entre los siglos XI y XII por tribus tuaregs, la ciudad pronto se encontró con eruditos y escribas dentro de sus paredes. Estos escribas copiaron innumerables trabajos sobre temas que van desde la ciencia política, la historia y la teología a la astronomía, la botánica y la poesía. Árabes y, a veces, Fulani, Songhai, o bambara, los textos se vuelven a copiar en los omóplatos de camellos, pieles de ovejas, corteza de árboles, e incluso en folios de Italia. Algunos fueron iluminados con “pan de oro” (gold leaf), con una frágil caligrafía presentando variaciones estilísticas significativas. Los manuscritos que sobrevivieron, entre ellos uno en turco y uno en hebreo, abarcan el XIII hasta el siglo XIX. Así, se construyó una historia escrita de África, incluyendo la maravillosa “Tarikh Al-Sudán”, una historia en crónica de África Occidental.

Muchos de estos textos se han conservado en las casas de barro y en bibliotecas privadas rudimentarias, ya que representan una preciada herencia familiar. En 1973, el gobierno de Mali creó el “Centro de Baba Ahmed”, el nombre de un erudito del siglo XVII, para proporcionar atención y protección adecuada de los textos que, de lo contrario, se pudrirían en los baúles y en los áticos, o, en algunos casos, en las cuevas del desierto. Fue terminado el 2009, con fondos de LA UNESCO,  del “Sur de África” y de otras fuentes extranjeras y privadas, y utiliza técnicas avanzadas para atenuar la abrasión y otros daños. Desafortunadamente, muy pocos de los manuscritos habían sido copiados electrónicamente. Y puesto que muchas de las áreas de conocimiento que cubren -anatomía, la disfunción eréctil, derechos de la mujer, la medicina, la música-, son dominios tradicionalmente despreciado por los islamistas, el “Baba Centro Ahmed” había sido varias veces saqueado por hombres armados, aunque aun no se ha hecho daños a los propios manuscritos.

La primavera pasada, la revista Jeune Afrique informó que los curadores y coleccionistas privados ya estaban organizados para ocultar los documentos más importantes. Las familias espontáneamente siguieron por sí mismas este curso. De acuerdo con algunos especialistas en la conservación de manuscritos, se cree que estas bibliotecas traen baraka (“buena suerte”), y que su desmantelamiento les atrae desgracia. Además, muchos de estos textos (o las anotaciones marginales de los manuscritos) contienen los secretos de familia, correspondencia, cuentas y diarios, debido al hecho de que la mayor parte de los habitantes de Tombuctú, incluyendo su clase de artesano-experto, sabían leer y escribir desde el siglo XV. A día de hoy, los tuaregs son reacios a regalar secretos como la posible ascendencia judía de algunas familias eminentes de Tombuctú, o evidencia de relaciones extramaritales que involucran descendientes ilegítimos.

Pero los locales han informado que los islamistas eran reacios a entrar en las casas de privados -la mayoría probablemente por temor a ser “contaminado”-, y esto ha ayudado a la conservación de una parte significativa de la herencia legendaria de la ciudad, al menos hasta ahora. En África occidental, hay un dicho que cada vez que un anciano muere, una biblioteca se quema con él. La desaparición de incluso una sección de las bibliotecas antiguas de la ciudad, representa por el contrario nada menos que la muerte por el fuego de los viejos y antiguos hombres y mujeres que hasta ahora habían perseguido, con nosotros y entre ellos, un diálogo tranquilo pero inmemorial. El Sismógrafo.-.

athe desert inches south into the city of Timbuktu, the sand settles on your skin and the air feels heavy in your lungs. When I travelled there nine years ago, the mythical city, home to the shrines of three hundred and thirty-three Sufi saints, left a bleak impression, tempered only by the selected wonders under glass at the Ahmed Baba Centre, an edifice which, until last Friday, housed between sixty and a hundred thousand manuscripts dating back as far as the thirteenth century. Other smaller libraries and private collections held many more. Until last week, the total number of historic manuscripts in Timbuktu and its surrounding region was estimated at about two hundred thousand.

Because I had seen them, and because it hurts physically each time our collective patrimony is savaged, I felt personally hurt by the early reports that one, two, or all of the famed libraries of Timbuktu had disappeared. Later, it was also reported that a man had been burned alive for yelling “Vive la France!” shortly before the final onslaught, and that the city’s town hall had been destroyed by fire, together with the governor’s office.

The mayor of Timbuktu, Halle Ousmane Cissé, has for the last ten months sought refuge in Mali’s capital city, Bamako, and even he only possesses second-hand information. Since the beginning of the French intervention, phone and power lines have been down in Timbuktu. Last Sunday, however, Cissé received a phone call from his communications attaché, who had just been able to escape the city. He was told that the Ahmed Baba Centre had burned, and that more than half of its manuscripts had been consumed in the fire. “What is happening in Timbuktu is dramatic,” Cissé told the French press yesterday. “This is a cultural crime perpetrated against world heritage.” Yet he also seemed to hint that not all of the city’s manuscripts had been destroyed.

Jean-Michel Djian, a French writer who specializes in West African culture, and is author of a recent book, “The Manuscripts of Timbuktu,” confirmed by phone last night that parts of the various collections were safe. “The great majority of the manuscripts, about fifty thousand, are actually housed in the thirty-two family libraries of the ‘City of 333 Saints,’ ” he said. “Those are to this day protected.” Djian also revealed that Abdel Kader Haidara, the owner of his family’s “Mamma Haidara” library, had transported, two months ago, more than fifteen thousand of its manuscripts to the capital city in order to protect them. Djian said that the same was true of the several thousand manuscripts of the Kati Foundation in Timbuktu. “The rest,” he added with a crack in his voice, “is unknown.”

In April, 2012, Timbuktu, once the great spiritual capital of Africa, was assaulted by two rival Tuareg rebel groups: the nationalists who declared secession in Northern Mali, and the Islamists of Andar Eddine who have sought to implement Sharia law. A couple of months later, insurgents from Al Qaeda in the Islamic Maghreb (A.Q.I.M.) came in and wrested control from the other groups. They demolished most of the Sufi shrines, banning them as idolatrous, smashed the statue of a man astride a winged horse, flew their black flag, and began a régime of terror.

Since the fifteenth century, Timbuktu had been an epicenter of commerce on the trans-Saharan caravan route, but also, thanks to its thriving mosque and university, an oasis of learning and literacy. Founded between the eleventh and twelfth centuries by Tuareg tribes, the city soon housed scholars and scribes within its walls. These scribes copied countless works on topics ranging from political science, history, and theology to astronomy, botany, and poetry. Arabic and, at times, Fulani, Songhai, or Bambara texts were recopied on camel shoulder blades, sheepskins, tree bark, and even papers from Italy. Some were illumined with gold leaf, with frail calligraphy presenting significant stylistic variations. The surviving manuscripts, including one in Turkish and one in Hebrew, span the thirteenth to the nineteenth centuries. Thus a written history of Africa was constructed, including the wondrous “Tarikh Al-Sudan,” a storied chronicle of West Africa.

Many of these texts have been preserved in mud homes and rudimentary private libraries, since they represent a prized family heritage. In 1973, the Malian government created the Ahmed Baba Centre, named after a seventeenth-century scholar, to provide adequate care and protection for texts which were otherwise rotting away in trunks and attics, or, in some cases, in desert caves. It was finished in 2009, with funding from UNESCO and South African and other foreign and private sources, and used advanced techniques to attenuate abrasion and other damage. Unfortunately, very few of the manuscripts had been copied electronically. And since many of the areas of knowledge they cover—anatomy, erectile dysfunction, women’s rights, medicine, music—are domains traditionally despised by Islamists, the Ahmed Baba Centre had several times been ransacked by armed men, though no damage had yet been done to the manuscripts themselves.

Last spring, the magazine Jeune Afrique reported that curators and private collectors were already organizing themselves to conceal the most important documents. Families spontaneously followed course on their own accounts. According to some manuscript-conservation specialists, it is believed that these libraries bring “baraka” (“good luck”), and that dismantling them attracts misfortune. Besides, many of these texts (or jottings in the margins of the manuscripts) contain family secrets, correspondences, accounts, and diaries, owing to the fact that most of Timbuktu’s inhabitants, including its skilled-craftsman class, were literate since the fifteenth century. To this day, the Tuaregs are reluctant to give away secrets such as the possible Jewish ancestry of some eminent families of Timbuktu, or evidence of extra-marital affairs involving illegitimate descendants. But locals have reported that Islamists were loath to enter private houses—most likely for fear of being “polluted”—and this has helped the conservation of significant parts of the city’s legendary heritage, at least so far. In West Africa, there is a saying that every time an elder dies, a library burns with him. The disappearance of even a section of the city’s ancient libraries conversely represents no less than the death by fire of old and ancient men and women who had so far pursued, with us and between themselves, a quiet but immemorial dialogue. El Sismógrafo.-.

Traducción: Edison Carrasco Jiménez

Publicado originalmente su texto

el 29 de enero del 2013, en:

 http://www.newyorker.com/news/news-desk/has-the-great-library-of-timbuktu-been-lost.


Lila Azam Zanganeh
Escritora |

Nació en París de padres iraníes. Después de estudiar literatura y filosofía en la Escuela Normal Superior, se trasladó a los Estados Unidos para enseñar literatura, cine y lenguas romances en la Universidad de Harvard. En 2002, comenzó a contribuir con artículos literarios, entrevistas y ensayos de una serie de publicaciones de EUA y Europa, entre algunas The New York Times, The Paris Review, Le Monde y La Repubblica. Su primer libro "El encantador: Nabokov y la felicidad" ha sido publicado en Estados Unidos, Reino Unido, Francia, Holanda, Italia, España, Rusia, Alemania, Brasil, China.

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